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古代に存在していたクシクラゲには骨があった!?生態と進化について

妖艶なクラゲ

 

クラゲにはかつて骨があった?

 

この記事を読むための時間:3分

 

 

海中を漂うクラゲたちは見ているだけで癒される存在です。
そんなくらげには脳も心臓もなく、血管や骨格は存在しません。そのため生態は謎に包まれているのですが、近年発見されたクシクラゲ類の化石には骨格があることが分かったのです。

 

現在確認されているクシクラゲには骨格がないため、この発見は大きな注目を集めています。骨格を持つクシクラゲの発見はクラゲの進化の推測を根本的に覆すものでした。

 

このクシクラゲ類は、有名なミズクラゲなどのクラゲ類とはまた異なる種類となりますが、同様に体が柔らかく、無色透明なものがほとんどで、体のほとんどが水分から構成されています。私たちが一般的にイメージをしているクラゲと非常によく似た形状をしていて、触手を持ち、プランクトンなどをエサにしています。

 

現在存在が確認されているクシクラゲ類は100~150種類で、どれもぐにゃぐにゃとした体つきとなっています。もちろん、どのクシクラゲ類にも骨格はありません。そのため、硬い骨があった古代のクシクラゲ類の発見は多くの研究者たちにとって衝撃そのものでした。

 

この骨格があるクシクラゲ類の化石が示している年代はカンブリア紀です。現在のクシクラゲ類とは異なり触手はなく、体の頂点には感覚器を中心として、硬いプレートを8枚持っていたと考えられています。体内の部分には、関節がズレても骨格を支えられる背骨のようなガッシリとした骨があるタイプもいたようです。

 

体内の頂点にある感覚器をはじめとした8枚の硬いプレートは、化石を検証していた研究者たちによって発見されました。研究者たちは、これらのプレートは「外敵から身を守るために身に付いていた機能」、もしくは「環境の変化から身を守るために備わったもの」であると考えています。

 

なぜカンブリア紀時代のクシクラゲ類には骨格が存在しているのでしょうか?実はカンブリア紀は生物の種が爆発的に増えた時期。そのためこの時期は「カンブリア爆発」とも呼ばれていますが、発見されたクシクラゲ類もその時に生まれた生物の一種であると考える説もあります。

 

奇妙な点は他にもあります。
以前までは、クシクラゲの祖先は触手を持っていたとDNA解析の結果をもとに考えられていましたが、今回の化石の発見はこれらの推測と真逆の結果になっています。

 

また、そもそもクシクラゲ類に骨格はなく、次第に進化して骨格が発達していった場合、進化的軍拡競争が起きていた可能性も考えられます。もしそうなら、古代カンブリア紀で大きな環境の変化があり、それがクシクラゲ類の進化に影響を与えたという可能性も考えられます。

 

古代のクシクラゲ類の発見は今までの研究結果とは真逆の事実を証明する形となりました。クシクラゲ類だけではなく、クラゲ類に関しても発見されていない種類が多く存在しています。

 

最近ではオーストラリアで新種を発見したという報告がありました。この新種のクラゲは「Keesingia gigas」と呼ばれていて、いくつか奇妙な点もあることが分かっています。

 

奇妙な点のひとつは、多くのクラゲが持っている触手がないことです。通常のクラゲは触手に毒がありますが、この「Keesingia gigas」には触手がないのに毒があり、研究していた科学者が刺されて、痛みや吐き気、嘔吐などの症状があるイルカンジ症候群を発症していたといいます。

 

このようにクラゲの特徴や生態は多種多様で、未だにその全貌は明らかになっていません。

 

現在、世界中にクラゲは3000種ほど確認されていますが、もしかしたら発見された古代クシクラゲ類の化石のように、骨格を持ったクラゲも、世界のどこかに存在しているかもしれません。

 

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