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運動能力が低いウミウシが外敵から身を守っている方法とは?

海に浮かぶ岩

 

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ウミウシに近い生物として、多くの人が「ナマコ」を挙げますが、ナマコは「棘皮動物門(きょくひどうぶつもん)」に属している生物。軟体動物門に属するウミウシとは種類が異なります。

 

また、ウミウシは巻貝の仲間でもあります。

ウミウシに貝はないのでなかなか信じられないかもしれませんが、幼生のウミウシは貝殻を持っています。ウミウシは、幼生から成体に変化する過程で貝殻を脱ぐことが分かっています。

 

ですが、ここで疑問が出てきます。

そもそもサザエなどに貝殻があるのは身を守るためです。ですが、貝殻がないウミウシは敵からしてみると食べやすい格好の獲物になってしまうのではないでしょうか?

 

ですが、現在は世界中の海でウミウシが生息していることが分かっています。生息している数は巻貝の1割程度ですが、それでも世界中には5000~6000種のウミウシがいるといわれています。

 

また、貝殻を背負って移動するのは負担がかかります。中には硬い貝殻を嚙み砕いてしまう捕食者もいることを考えると、実は貝殻の有無は捕食のしやすさとはあまり関係がないのかもしれないですね。

 

貝殻がない生物といえばイカやタコなどが挙げられますが、これらの生物は視力が優れていて、運動能力も高いです。さらに体色変化や墨を出すといったことも可能で、外敵に襲われても逃げる術があります。

 

一方、ウミウシは視力が悪い生物です。明暗の度合いくらいしか分からないといわれていますし、運動能力も高くありません。

 

だからこそ、ウミウシはできるだけ目立たないように生息したり、見つかっても捕食されないような方法を編み出しています。ウミウシの有毒化はその有効な方法のひとつだといえるでしょう。

 

ウミウシの有毒性はハワイに生息している「タテヒダイボウミウシ」から明らかになったものです。このウミウシを刺激すると、独特な臭いを発する粘液を出します。この粘液が含まれた海水に魚を入れると、短い時間で死んでしまいます。この毒はウミウシのエサである海綿に含まれている物質だということも明らかになりました。

 

海綿は浅瀬から深海まで、あらゆる水深で見られる動物です。パッと見ただけでは動物か植物か分かりにくいですよね?

 

海面は海底の石などにくっついていることが多いですが、海底の石などにはサンゴやイソギンチャクなどの刺胞動物も生息しています。これらのような海底に固着している生物のことを「固着生物」と呼んでいます。

 

固着生物は海底にくっついているため、外敵が来ても逃げられません。そのため、自分の身を守るために有毒な物質を備えています。岩の上やサンゴ礁に出ている海綿は毒性が強い傾向があり、岩の割れ目などに生息している海綿は毒性が弱いといわれています。

 

このように、海綿などの固着生物は有毒性を持つことで自分たちの身を守ることができています。ですが、ウミウシは元々このような毒が備わっているわけではありません。ウミウシは元々海底にある固着動物をエサとすることで、有毒性を体内に保つことができているのです。

 

巻貝の仲間であるウミウシに殻がないのは、自らの体を有毒化する生態があるためではないでしょうか?つまり、ウミウシは他の海の生物にとって「とても不味くて食べられたものではない」という存在なのです。

 

他にも、ウミウシはクラゲのような刺胞動物の刺胞部分を食べて、毒を得ることがあります。一般的なイメージだと、毒を持っている生物を食べてしまったらダメージを受けてしまいそうですが、ウミウシは毒を自らの武器に切り替えて今日もどこかの海に漂っています。

 

そんなウミウシの生態は今も多くの謎が残されています。
今後の研究でより多くのウミウシの真実が明らかになるかもしれません。

 

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