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かわいいだけじゃない!知られざるコアラの生態とは?

コアラ

 

どの世代からも人気のコアラ、でもその生態、ちゃんと知ってますか??

 

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フサフサした耳に大きい鼻。そんなかわいらしい見た目のコアラはどの世代からも人気の動物ですよね。しかし、コアラといえばオーストラリアを連想するだけで、詳しいことは知らないという人がほとんどでしょう。かわいいコアラの生態や特徴についてまとめてみました。

 

コアラってどんな動物?

コアラは双前歯目コアラ科コアラ属に分類される哺乳類で、意外にもカンガルーやウォンバットと同じ仲間です。日本語の別名はコモリグマ(子守熊)もしくはフクログマ(袋熊)です。コアラは動作が遅く、他の動物に捕獲されやすいので、ほとんどを木の上で過ごします。

 

コアラと言えばオーストラリアというイメージがあるので、全土に生息していると思われがちですが、実はそうではありません。主な生息地域はオーストラリア北東部から東部のユーカリの林や南部で、川沿いや海辺の近くを好んで棲んでいます。体は灰色の毛で覆われており、寒い冬を乗り切るため南部に生息している個体の方が毛深く体も大きいと言われています。

 

もっと知りたい!コアラの生態とは?

体長はおよそ65~82㎝で、体重は4~15㎏。寿命は13~18年ほど。オスの方が寿命が短いと言われています。おっとりした動作からは想像できませんが、手足の指には長く鋭い爪と指紋があります。なんと人間と猿の仲間以外で指紋があるのはコアラだけなんだとか。コアラは枝をつかんで行動することが多いため、指紋ができたのだろうといわれていますが、構造は電子顕微鏡で見ても区別がつかないくらい人間のものと似ているそうです。

 

食性は草食で、ユーカリやアカシア、ティーツリーなどの葉っぱを食べて生活しています。その中でもユーカリを最も好んでおり、新鮮な葉を1日あたり約510g消費しています。必要水分摂取量の約75%を葉に含まれる水分で補っているため、水を飲むことはありません。

 

また、コアラが棲む森林が都市開発などにより伐採され、コアラの生息地がどんどん奪われてきました。そのため、コアラは絶滅危惧種に指定されています。

 

ユーカリとコアラの関係

ユーカリの葉っぱの表面には「青酸」という毒が含まれています。「えっ!毒があるのに食べても平気なの?」と気になった人もいるでしょう。しかしこれは、他の生き物に食べられないよう編み出した、コアラの生き残る知恵なのです。

 

毒を持っているユーカリを食べても平気な理由は、コアラの腸内環境と睡眠時間が関係しています。コアラの盲腸は約2mと哺乳類で最長です。定着している微生物のおかげで、じわじわとユーカリの葉にある毒素を分解することができます。

 

また、コアラは草食動物にしては睡眠時間が非常に長く、一日のうち20時間ほどを寝て過ごし、寝ている間に盲腸で毒を分解しているからです。ユーカリの毒を解毒するためにかなりのエネルギーを使うため、ほとんど寝て過ごすしかなくなってしまったのだとか。木の上でじっとしているコアラは愛らしいですが、実は生きるために必死にユーカリを解毒しているのです。

 

赤ちゃんはお母さんのウンチを食べるって本当?!

コアラのお母さんはお腹に「育児嚢」と呼ばれる袋を持っており、この中で赤ちゃんコアラを育てたり授乳を行ったりします。赤ちゃんが生後22~30週くらいになると、母乳に加えて「パップ」と呼ばれるお母さんのウンチを1ヵ月間ほど与え、食べさせるようになります。

 

先ほども説明しましたが、コアラの盲腸にはユーカリの毒素を分解する微生物が存在します。ですが、これは産まれたときから存在していたわけではありません。コアラがユーカリの毒素を分解できているのは、親のウンチを食べて、微生物を腸内に蓄えているからなのです。お母さんが赤ちゃんコアラに自分のウンチを食べさせるのは異常行動などではなく、食事とともに微生物を体内に蓄えさせるという狙いがあったのです。

 

まとめ

いかがでしたか?コアラは見た目のかわいらしさはもちろんのこと、独自の生存戦略がいくつもあってとても興味深い動物です。日本でもコアラに会える動物園はあるので、気になった方はぜひ会いに行ってみてくださいね。

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